Waar ben je naar op zoek?

Ik grijp kansen, geef ze door en kom zo op voor diversiteit en inclusie

7 maart 2022

Sumitra Moeller is sinds kort Head of Financing Solutions bij ABN AMRO. Ze leidt een grote en diverse afdeling, op haar eigen manier. Op cruciale momenten in haar carrière kreeg Sumitra de kans om zich te ontwikkelen. Nu geeft ze die ruimte ook aan haar team. Want vooruitgang bereik je door te investeren in de leiders van morgen, zegt Sumitra. We spreken haar over leiderschap, persoonlijke groei én over vrouwen bij de bank.

Pakweg vijftien jaar terug is Sumitra net klaar met een studie geschiedenis aan de Universiteit van Edinburgh. Ze is 23 jaar, verkent haar carrièremogelijkheden en ziet wel iets in de bankensector. Via een recruiter waagt ze een poging. Het antwoord is resoluut: ‘Je hoeft het niet eens te proberen. Jij haalt het nooit in de bankenwereld.’ Sumitra – een Britse vrouw met Indiase ouders – past kennelijk niet in zijn plaatje. Het zet haar aan het denken: hoe kan iemand zijn oordeel zo snel klaar hebben? 

De recruiter heeft het mis. Ze komt wél binnen en werkt sindsdien in de bankensector. Sumitra maakt een aantal tussenstappen voordat ze in 2015 bij ABN AMRO begint. Steeds leert ze iets nieuws. Bij één werkgever verdiept ze zich in corporate finance, in het bijzonder van financiële instellingen. Bij een ander stort ze zich op real estate finance. Bij een derde, de Royal Bank of Scotland, leert ze alles over kredietrisico.

Waarom vertrouwen zo belangrijk is

De rode draad? ‘Ik heb altijd leidinggevenden gevonden die in mijn ontwikkeling investeerden.’ Steeds deed ze nieuwe kennis en ervaring op. Het meeste geluk had ze bij ABN AMRO, zegt Sumitra. ‘Daar kreeg ik écht de kans om me te ontplooien en mijn vleugels uit te slaan.’ Ze kon zichzelf zijn, kreeg vertrouwen en had een duidelijke opdracht waarbinnen ze haar eigen lijn mocht bepalen. Die ruimte voor eigen ideeën is onmisbaar voor je persoonlijke ontwikkeling.

Eerst werkte Sumitra als managing director op de Londense vestiging van ABN AMRO, vervolgens stapte ze over naar het hoofdkantoor in Amsterdam. Nu leidt ze als head of financing solutions een team van zo’n achthonderd mensen. Haar afdeling verstrekt grotere leningen – van meer dan 1 miljoen euro aan zakelijke klanten met minimaal 25 miljoen euro omzet. 

Investeren in je team

Sumitra weet hoe belangrijk het is om persoonlijke groei te stimuleren: het bracht haar waar ze is. Nu geeft ze op dezelfde wijze leiding aan haar team. ‘Daarom moet je een omgeving creëren waarin zij presteren en zich goed voelen. Je moet altijd investeren in je team.’ 

Dat kan op verschillende manieren: de ene collega werkt graag zelfstandig, terwijl de ander meer behoefte heeft aan een veilige sfeer aan de gezamenlijke vergadertafel. Sommige collega’s krijgen graag concrete opdrachten, terwijl anderen vooral een einddoel willen waarnaar ze zelf het pad bepalen. Leidinggeven betekent continu rekening houden met de drijfveren en vaardigheden van je team. Geef je ze de ruimte, dan zie je dat ze groeien. ‘Het klinkt misschien gek, maar ik wil dat mijn team mij overstijgt. Ik wil hun ontwikkeling aanjagen, niet afremmen. Dán weet ik dat we als organisatie ook transformeren en vooruitgaan.’

Diversiteit in alle lagen

In het bijzonder richt Sumitra haar aandacht op diversiteit en inclusie binnen de bank, en daarbuiten. Ze investeert graag in haar relatie met opkomend vrouwelijk talent. ‘Het is ontzettend belangrijk dat vrouwen elkaar steunen en dat we van elkaar leren. Dat is geen kwestie van ‘vrouwen tegen de mannen’; het gaat erom dat we de twee in balans brengen. De realiteit in de financiële wereld is nu eenmaal dat vrouwen nog steeds tegen zwaardere uitdagingen aanlopen dan mannen.’ Ze worden minder snel aangenomen, of vallen uit in plaats van verder te stijgen binnen een organisatie. Daarom is de stem van vrouwen op veel plekken nog ondervertegenwoordigd.

Dat neemt niet weg dat er veel veranderd is. Vrouwen die nu starten hebben het doorgaans makkelijker dan toen Sumitra door haar recruiter werd afgewimpeld. Ook het bestuur van ABN AMRO straalt die verandering uit. Dat is een van de redenen dat Sumitra er wil werken. ‘Als je het team van nu en dat van een aantal jaar terug naast elkaar legt, zie je hoeveel er al is verbeterd. En diversiteit aan de top is een voorwaarde voor verandering in andere lagen.’

Persoonlijk leiderschap

Leidinggeven kun je leren, maar is tegelijk verbonden aan wie je bent. Sumitra’s achtergrond werd de basis van haar managementstijl. Ze groeide op in Engeland met familie in India, woonde in de Verenigde Staten en reisde veel. Zo leerde ze de connectie met mensen zoeken die anders waren dan zij, eerst onbewust en later juist bewust. Ze wil de ander begrijpen, laten groeien en met elkaar samenwerken. ‘Daar creëer je waarde mee.’

Wat ze iemand zou meegeven die een carrière bij de bank overweegt? ‘Geloof in jezelf. Bij elke grote stap in mijn leven gaf dat de doorslag. Ik geloofde dat ik kon slagen in de bankwereld, net als dat ik in Amsterdam een leven met mijn gezin kon opbouwen. Maar tegelijk: blijf grounded, en neem jezelf niet té serieus. Als het even niet gaat zoals je wilt, is een goede dosis humor een geweldige steun in de rug.’

Benieuwd hoe wij omgaan met hybride werken?

Wij hebben alles op een rij gezet